Los oncogenes

Un oncogén es un gen anormal que procede de la mutación o activación de un gen normal. Codifica una proteína anormal que no obedece la regulación celular, lo que la convierte en una célula tumoral por una proliferación desordenada. Los oncogenes son los responsables de la transformación de una célula normal en una maligna o cancerosa. En el hombre se han identificado más de 60 oncogenes en los diferentes cromosomas del genoma.

El descubrimiento de los oncogenes fue a través de los estudios del patólogo Francis Rous del Instituto Rockefeller de Nueva York en 1911. Rous transmitió el sarcoma de pollo, mediante la inyección a docenas de gallinas de un extracto celular tumoral, que no contenía células vivas. Sospechó que el agente causal debería ser de menor tamaño que las células y que las bacterias, por lo que podría corresponder a un agente carcinógeno. En sus experimentos Rous retiró los tumores del pecho de las gallinas, molió las células en un mortero con arena estéril, centrifugó las partículas hasta formar una pelotilla, coló el líquido sobrenadante a través de filtros de porosidades cada vez más pequeñas para impedir el paso de bacterias. Luego inyectó el filtrado en el músculo pectoral de gallinas receptoras y encontró que un porcentaje significativo de los animales inyectados desarrollaba el tumor. Más tarde descubrió que era un virus y por sus descubrimientos le concedieron el premio Nobel de Medicina en 1966.

El proceso de aislar a las células tumorales, fragmentar su ADN e inocularlo a células normales se repitió varias veces, hasta aislar cada vez más fragmentos de ADN humano que provocan cáncer, es decir los oncogenes.

(Ernesto Rosales Turriate)

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